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Los botones virtuales pueden hacer que su teléfono 2020 sea más resistente al agua
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Los botones virtuales pueden hacer que su teléfono 2020 sea más resistente al agua

UltraSense piensa que su tecnología será más confiable que los botones físicos e igual de fácil de usar.

¿Como el botón de encendido naranja brillante de Google Pixel 4? Podría convertirse en una reliquia, reemplazada por botones virtuales.

Prepárate para despedirte de los botones

El próximo año, algunos teléfonos reemplazarán los botones físicos de encendido y volumen por sensores ultrasónicos que activan los botones virtuales. Los beneficios incluyen una mejor impermeabilidad y durabilidad, al menos para los nuevos UltraSense Systems que esperan sacar provecho de la idea.

Cuando llega el momento de aplastar el botón de encendido o subir el volumen de los teléfonos actuales, lo más probable es que esté presionando un botón que se mueve físicamente.

UltraSense, que sale del modo oculto el martes, ahora ha detallado su primer producto, un pequeño paquete de chips de sólo 1,4 mm por 2,4 mm de ancho y 0,5 mm de profundidad que genera ondas sonoras inaudibles.

Sensor TouchPoint

El sensor, que será demostrado en el CES el próximo mes, se llama TouchPoint y puede determinar si está presionando un botón analizando cómo se dispersan o reflejan esas ondas sonoras. También puede decir cuándo no debe responder, como por ejemplo por salpicaduras de agua o golpes de llaves, dijo Goehl.

Las cinco principales compañías telefónicas están evaluando incorporar sensores TouchPoint, y los primeros teléfonos que los usen deberían llegar a mediados de 2020. A los fabricantes de teléfonos les gusta la tecnología porque significa que no tienen que hacer agujeros para botones reales en el chasis del teléfono y forrarlos con juntas para mantener los líquidos fuera, dijo Goehl. Y los sensores cuestan casi lo mismo que los botones físicos, unos 2 euros.

Todavía no está claro si UltraSense aparecerá en los teléfonos emblemáticos o en los modelos de perfil más bajo en los que los fabricantes podrían estar dispuestos a asumir un mayor riesgo. Pero la tendencia en la industria informática es clara: las piezas móviles y los componentes mecánicos están desapareciendo.

«Los consumidores prefieren los botones reales porque nos gusta el tacto»

Explica el analista Greengart.

«Pero a veces los beneficios -impermeabilidad, costo, durabilidad, diseño- superan a eso.»

Sin partes móviles

Hay muchos ejemplos de controles físicos que han desaparecido. El primer iPod de Apple tenía una rueda giratoria, que pronto fue reemplazada por una almohadilla sensible al tacto que podía detectar prácticamente cuándo estabas girando el dedo.

Más recientemente, Apple dejó caer los botones de casa en los iPhones y iPads, liberando espacio para pantallas más grandes y moviendo a la industria hacia gestos de deslizamiento en su lugar.

Las unidades de disco duro con discos giratorios están desapareciendo de los ordenadores personales, sustituidas por unidades de estado sólido. Los trackpads del MacBook ya no tienen bisagras, sino que simulan chasquidos de dedos con un motor diminuto.

Los dispositivos lo suficientemente fríos como para funcionar sin ventiladores de zumbido consumen menos energía, son más silenciosos y no fallan por rodamientos defectuosos. Y los teclados físicos que definieron los smartphones de BlackBerry casi han desaparecido.

Mecanismos competitivos

La clave del éxito de UltraSense es cuánto podrá reproducir lo que estamos acostumbrados, como la protuberancia física de un botón que podemos encontrar al tacto y el conocimiento de que lo hemos presionado lo suficiente.

UltraSense dice que los exteriores del teléfono pueden ser modelados para que podamos localizar los sensores, y que los motores de retroalimentación háptica pueden generar zumbidos u otras sensaciones para hacernos saber cuándo se registra la pulsación de un botón virtual.

Es lo suficientemente sensible como para distinguir entre un dedo y otra cosa y funciona cuando llevas guantes. También funciona en un rango más amplio de temperaturas. Además, los sensores necesitan muy poca corriente, sólo 20 miliamperios, por lo que podrán registrarse cuando desee volver a encender el teléfono.

Existen mecanismos competitivos para los botones virtuales. El sensor de UltraSense es más pequeño y fácil de calibrar que otra opción, los medidores de tensión, dijo Goehl.

Otra alternativa común, los sensores capacitivos, no funcionan con guantes o debajo de superficies como madera o metal.

Coches y frigoríficos, también

UltraSense está comenzando con los teléfonos, pero los aparatos que usan sensores TouchPoint podrían aparecer en 2021, dijo Goehl. Los sensores trabajan con una amplia variedad de materiales, incluyendo metal, madera, plástico, cuero y vidrio, y también con espesores significativos.

Los coches deberían venir después, y los instrumentos médicos son otro buen mercado.

A nadie le gusta que las bacterias se acumulen en los botones del volante o en los monitores de frecuencia cardíaca, y los sensores UltraSense se pueden colocar debajo de superficies lisas y fáciles de limpiar.

La compañía también espera que los sensores TouchPoint funcionen con gestos. Una serie de botones pueden detectar deslizamientos, y una serie de cinco pueden utilizarse como joystick.

La compañía también está trabajando en otras mejoras que podrían alimentar un trackpad de PC que encajaría debajo de un chasis ininterrumpido.

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